艾滋病满40周年 COVID-19疫情带来阻力与转机

就在2019年冠状病毒疾病(COVID-19)疫情重创全球之际,已造成全球3千多万人死亡的艾滋病病毒的发现,今年则届满40周年。虽然因为新爆发的COVID-19疫情,让全球对抗艾滋病的进展受到打击,但它也为对抗艾滋病的40年战役,带来了新的契机。

2021年6月5日,是全球出现首起艾滋病(AIDS)病例的40周年。回顾40年来,艾滋病至今已经夺走全球超过3千万条人命,而目前仍有3千多万人正与艾滋病毒对抗中,但科学家数十年来持续不懈的努力,已为对抗2019年底爆发的COVID-19疫情,奠定了重要基础。

40年前 AIDS与HIV的出现

1981年6月,美国通报了5名加州男同性恋者出现了罕见的肺炎,其中有几人已经死亡,而当时这个疾病还没有被命名,一直到隔年,俗称艾滋病的后天免疫缺乏症候群(Acquired Immune Deficiency Syndrome, AIDS)这个名称才正式出现。1983年,法国病毒学家首度发现了导致艾滋病的病毒,这个病毒也在1986年被正式命名为人类免疫缺乏病毒(human immunodeficiency viruses, HIV)。

在1980年代后期,医学界研发出抗反转录病毒(anti-retroviral)药物来治疗HIV。1990年代中期,合併至少3 种抗反转录病毒药物组合的「鸡尾酒疗法」问世,成为接下来数十年间治疗HIV的重要工具。对抗HIV的另一项突破出现在2012年7月,美国监管单位批准了第一款能够帮助预防HIV感染的药物舒发泰(Truvada),这种暴露艾滋病毒前预防性投药(pre-exposure prophylaxis或PrEP)使用的药品,能让尚未感染HIV的高风险族群,透过服药来预防感染。

COVID-19疫情 威胁2030年终结艾滋病目标

联合国艾滋病规划署(UNAIDS)在6月5日艾滋病40周年前发布的最新报告指出,自1981年以来,全球已经有3,470万人因为艾滋病的相关病症而死亡。目前全球仍有3,760万人在与HIV病毒搏斗中。

在经过全球多年的努力下,HIV治疗方法逐渐普及。过去10年HIV确诊数持续减少,联合国也设下了要在2030年终结艾滋病的目标,然而,联合国艾滋病规划署警告,由于全球对抗艾滋病并未能达成2020年的目标,「对2030年前要终结艾滋病的全球努力,时间正在消逝中。」

去年,84%的HIV确诊者知道自己遭病毒感染,他们当中有87%的人接受抗反转录病毒药物治疗。根据联合国艾滋病规划署的报告,在接受药物的人当中,90%的人的病毒水平被压低到无法传染的水平。

5年前曾就此3项目标设定为每项都要达成90%,但是联合国艾滋病规划署表示,目标进展已因COVID-19而受阻。

40年HIV研究扎根 COVID-19疫苗快速问世

不过,全球数十年来所累积对抗艾滋病的经验,也为快速爆发的COVID-19疫情奠定了关键防疫基础。英国卫报(The Guardians)报导,有数十年对抗HIV经验的美国最高防疫顾问佛奇(Anthony Fauci)就表示,由于对抗HIV传染帮助训练出了大批的科学家、医疗人员及公共卫生部门在危机时能迅速动员,否则这次对抗COVID-19的战役,将远远落后今天所达到的程度。

特别是在疫苗研发方面,佛奇在去年3月就开始监督把3个重要的HIV临床试验网络,重整进COVID-19预防网络(CoVPN)里,让已经熟悉临床试验、监管法规、文书作业,与数据分析的人员,能够快速展开上万人的临床试验,使得莫德纳(Moderna)、娇生(Johnson & Johnson)等COVID-19疫苗能够迅速问世。

佛奇指出,COVID-19疫苗的研发就是奠基在HIV病毒学家的开拓性努力上。这些科学家过去十几年磨练出来的方法,能找出可以产生最大免疫原性(mmunogenicity)的特定COVID-19病毒棘蛋白,也因此促成COVID-19疫苗达成的高效力。

COVID-19疫苗成功 HIV疫苗研发新契机

尽管COVID-19影响了全球艾滋病的防治进展,但也可能为终结艾滋病带来新的转机。卫报报导,COVID-19疫情已经让美国两个州扩大了帮助HIV病患的医疗计画。疫情封锁措施也加速了可望嘉惠HIV病患的众多医疗创新措施,包含大幅扩大使用远距医疗,并增加药物连续处方笺的领取。

佛奇也提到,使用信使核糖核酸(mRNA)技术的COVID-19疫苗的巨大成功,让不少HIV病毒学家感到惊讶。佛奇原先期待目前3项领先的HIV疫苗临床试验,可达到至少50%有效性的全球标准。但是,他现在期盼mRNA或其他先进技术,可以协助研发出更有效的HIV疫苗。

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